VF-31
Wings
フィリックス・ザ・キャットという猫の漫画は、一般家庭にテレビが普及してまもなくアメリカからやってきた初期のカートゥーンで私も白黒のテレビで見た記憶がある。非常に単純なストーリーであったように記憶しているが、あの頃からアメリカ産のB級漫画は、ディズニー映画など一部を除いてはあまりストーリー的に進歩していないように思える。話が逸れたがこのキャラクターは大戦前の1919年からあったそうだから ミッキーマウスより長い歴史を持っている。日本で言えば”のらくろ”に相当するのであろう。VF-31がこのキャラクターを機体に入れ始めたのも相当昔で当時はVF-1Bと言う部隊名でボーイングF-41Bと言う複葉戦闘機のボディーに書き込まれていた。VF-1Bは1948年に現在のVF-31になったが、ベトナム戦の後期には日本の厚木にも飛来しているので 諸先輩方は何度か目にしているはずである。”AC"のレターと赤い尾翼そして母艦がUSSサラトガであったことが、記憶に強い。1981年1月にF-14トムキャッツに機種更新して以後も長らく大西洋方面に所属したが、僚友のVF-11と共に太平洋方面に移動し新鋭のCV-70カールビンソンに搭載されて1994年3月に横須賀も訪れている。その後VF-11は再び大西洋方面の空母航空団に戻ったが、VF-31はそのまま太平洋方面に残り 我々の目の前にいつ姿を見せてくれるかと待ったものの ついに厚木で彼らに会う機会はなかった。
新聞漫画家のパット・サリバンらによって1919年に考案されたそうで ニックネームは”不屈の猫”何があってもへこたれないところが、部隊のマスコットとして使われた由縁かもしれない。
2003年NASオシアナで見たVF-31の中で右のサムネイル(小窓写真)のNK-112とNK-110は、なんと2002年イラク・フリーダム作戦時に書かれたスコアマークを残してあった。何故NK-112になっているのかは確認できなかったが、当時のNK-101(164600)だと思われる。何故ならスコアマークが2002年7月のNASオシアナに帰還した当時と同じ11個である点とパイロットネームが 当時のままのCO・ハース中佐とサノフスキー中佐名となっているからである。NK-110の方は、一部機首のパネルが新しくなっているものの 何と27個以上のスコアマークが書かれた後がある これが当時の何番機かは不明であるが、2003年9月にエプロンで見たNK-110(写真下)は別の機体で存在したので当時のままかもしれない。このスコアマーク フィリックスが怒った顔で爆弾を投げつけるユニークな絵柄で面白い!
VF-31と言えば テールは真っ赤で鼻黒で無いとそれらしくない・・・そう思いません?
この真っ赤なテールこそこの部隊に似合うのだが、F-14の場合 ここに本来はフィリックス君が、書かれて無いといけない。文献によると帰国前の嘉手納飛来前後の”NK”の文字に直されたそうであるが、F-4ファントム時代のスタイルであり 従来の姿を回顧してでの変更であろう。
TAIL MARKING of NK-101
TAIL MARKING of NK-110
(NK-101)
(NK-102)
(NK-104)
(NK-110)
(NK-112)
F-4B/J時代のVF-31は、尾翼に大きな赤いベルトを入れ 当時の母艦USSサラトガのCVW-3”AC”のレターを黒字で大きく描いていた。フィリックス君は 胴体にに比較的小さく描かれていたが、レードームが真っ黒に塗られていたため 非常に赤黒で印象に残るマーキングであった。F-4時代はずっとUSSサラトガを母艦として ベトナム戦争にも参加 1972年5月から1973年1月まで 173日間の実戦従事と記録されている。この間 1機の損害も無く Mig-21を1機撃墜。
 約18年間F-4を使い続け F-14に機種改変した後は、最初の母艦はUSS ジョン・F・ケネディで やはりCVW-3の所属であったため レターは、相変わらず”AC” 1985年にCVW-6に移って”AE”のレターに変わるまで イメージはVF-31=ACだったのだ。1992年から 太平洋方面に移動 CVW-14に所属して”NK”のレターをまとい 2007年最後のF-14飛行隊としてFA-18Fに機種を変更する。
2006年オシアナのOHでデモフライとしたVF-31のCAG機、これがF-14の見納めとなる最後のエアショーとなった。AJ-100番機は、過去のCAG塗装の中で最も人気のあった”フィリックス イン ブラックテール”を再現したものであり 尾翼内側にはCVW-8のインシグニアを大きく書き入れている。 
赤い尾翼に黒い鼻・・VF-31のオリジナルマーキングである。胴体下のタンクにも フィリックス君が書き込まれて これから正にデモフライトのためのテイク・オフを使用としているところ。もうオシアナでこの姿を見ることは出来ない。
デモフライトを終えた4機のVF-31トムキャットは、観客の前をタキシングして 最後の別れの挨拶である。Mr.Goto氏より送っていただいた一連の写真は、天気にも恵まれたF-14最後のフィナーレを再現してくれる。
Many Thanks Mr.Goto
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VF-31 F-14時代最後のCO,ラブランチ中佐
AJ-201の赤い尾翼には、フィリップ以外にも 左のようなトムキャット君のイラストが描かれていた。