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VMFA-115
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VMFA-115は、ベトナム戦争の前後から長期にわたり岩国に駐留していたため 本飛行隊がF-4ファントムを使っていた時期は、日本の軍用機マニアには最もなじみ深い部隊であった。私個人的には、この部隊との縁が薄かったのか 撮影の機会にはあまり恵まれなかったが シンプルで美しいマーキングは、常にマニアの憧れの的であった。

 1977年のとある日、私は写真撮影の為、いつものように横浜から相鉄線に乗り 相模大塚の駅に着く前の車両の窓越しから厚木基地のエプロンを覗いた。電車はまだ減速前であり車窓からエプロンが見えるのはほんのわずかな一瞬に過ぎないが、「今日は何が飛来しているか」と”その一瞬”をいつも期待を込めて見るのが習慣になっていた。その日 その一瞬に目に飛び込んできたのは、海兵隊の2機のF-4J!!しかも尾翼を3色に塗り分けた建国200周年記念塗装のVMFA-115のF-4Jがエプロンですでに飛行準備に入っていた。この時の興奮と焦りは、今でも忘れられない。それが航空雑誌で見たバイセンティニアルのVE-000であることは1目瞭然で すでにACLを点滅させていたので、今にでも離陸するのではないかと気がきではなかった。撮影ポイントまで猛Dashで向かったのが昨日の事のように鮮明だ。幸い2機のF-4Jの離陸には間にあった。この2機は、ローカルフライトで 再び厚木に戻ってくれたため お墓でタキシングも撮れ それから1週間ぐらいは幸せな気分だった・・・この気持ち マニアでなければ理解できないだろう。

 FA-18Aに機種更新してからは、F-4J時代以上に撮影の機会に恵まれているものの F-4Jを撮影出来たあの日の興奮は何故か蘇る事がない。
VMFA-115がテールレターを”VE”にしたのは1957年、それまでは”AE”をつかっていた。F4D-1を使用していた1958年ごろに台湾海峡の金門島 馬祖で大陸中共と台湾との間の紛争が勃発 VMFA-115は、台湾からの補給路を防衛する役割を負っていた。
VMFA-115は、VMF-115として1946年にカルフォルニア州サンタバーバラで 生まれている。太平洋戦争ではF4U-1コルセアを使用して フィリピン方面を舞台に活躍した。その後 朝鮮戦争 ベトナム戦争と大きな戦いにはすべて参加している。特にベトナム戦では、34000回以上の出撃回数を記録し 14機を戦闘で失った。パイロットも21名が戦死するなど最も酷使された部隊の1つであろう。当時は”Able Eagles”と呼ばれていたらしいが、このベトナム戦での活躍で多くの賞を受賞している。1977年7月に本国のMCAS Beaufortに本拠地を移している。
Old Insignia in WW-Ⅱ
F-4J
Wings
朝、離陸した2機のF-4Jは、小一時間で再び厚木に着陸、風向きはR/W01の為ランウェイのエンドまでタクシングしてくれないと撮れないが 運よく2機ともエンドまで来てくれた。この時は、白黒フィルムを外してわざわざコダックのネガカラーで撮影した。スライドフィルムなどと言う高価なものは、私のような貧乏学生には買えなかった。