VP-50
私が写真を撮り始めた頃、通った厚木基地で初めて撮れたP-3オライオンがVP-50のP-3Cだった。その頃はB型とC型の区別も出来ず、先輩から「レードームの下に 顎のように機器類が付いているのがC型!」と教えて頂いた覚えがある。NAVYのP-3の魅力は、なんと行っても派手なマーキングであったが、大きな尾翼をキャンバスに部隊名にちなんだ大きなマークを書き込んだP-3は、はるか遠くからでも尾翼さえ見えれば、どこの部隊かの判別ができた。P-3のシルエットを目にするたびに、今日は何が撮れるのかとワクワクした気持ちにさせてくれた。

VP-50は、C型を比較的早く受領していた為、軍縮の影響で解散するのも先かと思っていたが、真っ先に消えていてしまった。厚木でいやになるほどT/Gを繰り返していた為、沢山撮影していたような記憶があったが、実際にはあまり撮っておらず、厚木での写真は少ない。 結局後に嘉手納遠征で彼らを撮ることができたので良かったが、皆さんも毎回目にするので「イモだ」なんて見過ごしていると、後で後悔する事になるので撮れる時にはしっかり撮っておきませう!(2002/3/17 記)

↑ このSG-3、Bu,No,158213は、この翌年1980年4月17日にサモア共和国パゴパゴで航空ショーの最中に墜落して失われました。

↓ 下の写真は、1979年夏嘉手納基地で撮影したもので、VP-50との最後の出会いとなった沖縄遠征だった。VP-50は、1979年6月11日あら8月まで嘉手納のNAVYエリアに駐留し、ベトナム難民の監視、救助活動、ハープーンミサイルの空対地ミサイル能力の検証など多くの任務を果たした。

VP-50 "The Blue Dragons" in Kadena AB Okinawa 1979
VP-50は、時によって個別の機体に特別のマーキングを付け加えたりしたが この”SG-4”も尾翼のドラゴンの口から赤い炎のような出ているようにペイントが付け加えられている。最初は、現像時のゴミか汚れとも思ったが どのショットにもあったので間違いなくペイントされたものであった。1976年撮影
上の3枚は、全て同じ角度に見えるが その通りで 厚木のお墓のあった空き地から 400mmレンズでR/W19のタッチダウンを撮ったもの。ネガカラーであり 色は今一である。1976年撮影

1976年末 VP-50のオライオンにシャークティースが入っているとのうわさを聞き、その撮影のチャンスを待ったが、漸く目の前に現れたP-3C VP-50のSG-3は、歯の無い口を描き、不気味な笑いを浮かべていた。歯は後から書き加えるかと思ってマニア達はその動向に注目したが、結局しばらくして消されてしまったようである。P-3の対潜哨戒部隊では、シャークティースを描いたケースがほとんどなく、珍しいものだった。

この部隊の起源を辿ると、1950年に創設されたVP-892という部隊からスタートしたようだ。1953年に現在のVP-50と言う名称なり、その頃PBM-5マリナーが使用機であった。1960年から1964年まで岩国に駐留して、1967年にNASモフェットフィールドに移動しP-3Aを受領、P-3Cへの更新は1971年である。1973年には日本の海上自衛隊に最新のP-3Cをアピールするため厚木を訪れている。
 1987年にP-3CアップデートVに更新したものの 冷戦終結に伴う 飛行隊の削減で1992年6月に閉隊となった。最後の彼らの赴任地アラスカで終局を迎えている。
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この飛行隊は、解散前の1991年3月21日 悲劇的な事故を起こしている。サンディエゴの南西60マイル沖合いで VP-50のP-3C同士が空中で衝突し2機とも海に墜落、両機の乗員27名全員が死亡すると言う事故である。おそらく P-3オライオンの事故としては、最大の犠牲者が出た事故であろう。この事故で失われたのは 上の写真のBu,No158930とBu,No,159325の2機、158930は、当時”SG-8"と言われている。
SG-12/158930
SG-10/157330
SG-6/158216
SG-5/158215
SG-4/158214
SG-3/158213
SG-2/158218
SG-7/157329

彼らVP-50は本来の対潜任務意外に1970年代初頭、P-3Aを使ってミッドウェイ等からアリューシャン方面のソ連ICBMサイロの偵察任務も行っていたそうで、ソ連軍用船の周りに落とした音響測定機器をわざと回収させ、基地内のロシア語の音声などを分析して状況を伺っていたという記事もある。

Tail-Markig of VP-50
Wings
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P-3C "The Blue Dragons" was displayed in NAF Astugi 1978
Old-Insignia of VP-50
(〜1992)
SG-1/158219
P-3C of "The Blue Dragons" was landing to NAF Astugi 1976